Télescope James Webb : 5 choses à savoir sur la première image révélée par la NASA

Espace – Le lundi 11 juillet, le ciel étoilé est d’une grande clarté. Le président américain Joe Biden a dévoilé la première image scientifique du télescope spatial James Webb. Nous voyons un petit morceau de notre ciel avec une clarté incroyable, montrant des galaxies à 13 milliards d’années-lumière.

Dans les prochaines heures, la NASA dévoilera quatre autres clichés pris par James Webb. Mais cette image simple mérite l’attention. D’abord parce qu’il montre le chemin parcouru depuis le lancement du télescope Hubble en 1990. Parce que cette région très particulière de notre ciel, centrée autour de l’amas de galaxies « SMACS 0723 » (on y reviendra), a été imagée par Hubble. La différence est flagrante, comme vous pouvez le voir dans la vidéo ci-dessus.

En déplaçant l’espace vers la HD, James Webb ne produira pas que de belles photos. Un télescope spatial nous permettra de percer certains des mystères de l’univers. Cette première photo nous montre le bâtiment. Pour bien le comprendre, Le Demi Poste Il vous explique tous les détails de cette image et sa signification.

petit bout de ciel

D’abord, profitons à nouveau de cette superbe photo (pour la voir en très haute résolution, c’est ici).

Space Telescope Science Institute / NASA, ESA, CSA et STScI

La première image a été prise par le télescope spatial James Webb

Vous commencez par définir ce que vous voyez. Ce carré représente une toute petite partie du ciel. Pour vous donner une idée, tendez votre bras vers le ciel et pointez votre index, puis imaginez un grain de sable posé dessus. C’est ce que montre cette première image prise avec le télescope James Webb.

Même avec des super-héros zoomés, vous ne le verrez pas, car ce télescope spatial fonctionne sur une longueur d’onde différente, l’infrarouge. Cela lui permet de mieux voir les galaxies situées très loin de la Terre.

Les étoiles “polluent” l’image

Continuons à regarder cette image. Des points très brillants, qui ont la forme d’une étoile… sont précisément les étoiles de notre galaxie. Ils sont très « proches » de nous qu’autre chose.

Il ne reste que ces taches de formes et de couleurs variées, plus ou moins visibles. Ce sont des galaxies. qui compte des centaines de millions d’étoiles. Autour d’elle gravitent peut-être des centaines de millions d’exoplanètes.

Il y a longtemps, dans une galaxie lointaine, très lointaine

Certaines galaxies ne sont pas loin, d’autres sont très loin. L’un des principaux objectifs de James Webb est justement de faire revivre la fameuse phrase de Star Wars : “Il y a longtemps, dans une galaxie lointaine, très lointaine”. Ce que veulent les astronomes, c’est pouvoir observer des galaxies situées à plus de 13 milliards d’années-lumière de la Terre.

Parce que ce faisant, nous pouvons voir l’univers tel qu’il était après le Big Bang. Pourquoi? Car s’il n’y a rien de plus rapide que la lumière, sa vitesse reste finie. Quand on dit qu’une galaxie est à 13 milliards d’années lumière, cela veut dire que l’image prise par James Webb nous montre la lumière qui a quitté cette galaxie… il y a 13 milliards d’années.

En photographiant des galaxies lointaines, les télescopes permettent de remonter le temps pour comprendre comment les étoiles se comportaient lorsque l’univers était très jeune, quelques centaines de millions d’années seulement après le Big Bang.

Zoom Einstein tordu

Pour réussir à revenir aux origines de l’univers, le télescope James Webb “triche”. Utilise une “lentille gravitationnelle”. Ce concept a été prédit par Albert Einstein et a été observé pour la première fois en 1979.

En termes simples, suffisamment de masses (ici, un groupe de grandes galaxies) peuvent créer une sorte d’effet de loupe. Ainsi, il est possible d’observer une galaxie beaucoup plus éloignée située derrière l’amas, dans une zone beaucoup plus vaste.

Le problème est que cela déforme la vision de la galaxie cible (la distorsion de l’espace-temps est discutée plus en détail dans cet article). Cette vidéo permet de mieux comprendre le concept :

C’est pourquoi quand on regarde en détail, certaines galaxies ont une forme étrange et courbée. Il a été déformé par la lentille gravitationnelle causée par SMACS-0723, un groupe de galaxies situé à moins de 5 milliards d’années-lumière de la Terre, spécifique L’astronome Katie Mack. Ce sont les points blancs brillants au centre de l’image. Au contraire, les traces rouges sont précisément les galaxies lointaines et déformées. Évidemment, les galaxies les plus étendues sont aussi les plus éloignées.

Le plus impressionnant c’est la météo

Enfin, un dernier point clé pour comprendre à quel point cet invisible dans l’image est étonnant. Le télescope James Webb a observé cette petite parcelle de ciel pendant 12 heures pour obtenir une telle netteté. Son prédécesseur, Hubble, a nécessité plus de 10 jours d’observations pour produire la même image, mais beaucoup moins nette. se souvenir L’astronome Jonathan McDowell.

Et si James Webb observait le même petit morceau de ciel pendant 10 jours ? La résolution ne changera pas, précise le chercheur, mais la qualité d’image oui, avec une résolution accrue et beaucoup moins de flou. Vive la suite.

Voir aussi sur Le Demi Poste: James Webb, Le télescope spatial cartographie l’univers

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