Le gigantopithèque, le plus grand singe de l’histoire

C’est le plus grand primate à avoir jamais vécu sur terre : le Gigantopithecus (Gigantopithecus blacki) intrigue les paléontologues et enflamme l’imagination du public depuis sa découverte. Que sait-on exactement de ce grand singe aujourd’hui disparu ?

Un géant de trois mètres de haut

La première preuve de l’existence de Gigantopithecus nous est venue de plusieurs dents étiquetées “dents de dragon” achetées chez un apothicaire chinois à Hong Kong par l’anthropologue Ralph von Koenigswald en 1935. Ce dernier a fini par découvrir que ces molaires appartenaient en réalité à une nouvelle espèce. de primate gigantesque.

Depuis sa découverte, les chercheurs ont documenté environ deux mille dents et quatre os de mâchoire partiels qui, selon eux, appartenaient à ce même primate. La plupart de ces découvertes ont été recueillies dans des grottes du sud de la Chine. Plusieurs ont également été isolés au Vietnam, dans le nord de la Thaïlande et en Indonésie.

Tous les chercheurs s’accordent à dire que le Gigantopithecus (Gigantopithèque noir) est apparu en Asie de l’Est il y a quelque temps environ deux millions d’années. Des preuves génétiques ont également montré que Gigantopithecus partage un ancêtre commun avec l’orang-outan.

Il est maintenant admis que le gigantopithèque mesurait environ trois mètres de haut une fois debout sur ses deux pattes arrière et pesant entre 200 et 400 kg. Cependant, ce n’est qu’une estimation basée uniquement sur la taille des quelques fossiles découverts. Même ainsi, les scientifiques ont pu se faire une image relativement solide de cet animal.

Comparaison de Gigantopithecus avec l’homme et un autre singe préhistorique. Source : Wikipédia

Trop “difficile” de survivre

D’après ce que nous savons, l’espèce se nourrissait exclusivement de plantes, dont beaucoup de bambou. Les populations ont donc évolué dans les forêts semi-tropicales d’Asie du Sud-Est. Cependant, sa masse imposante était évidemment incompatible avec un mode de vie arboricole.

Les raisons de sa disparition ne sont pas claires, mais cela est probablement dû à l’évolution des conditions environnementales. Un assèchement des zones boisées aurait ainsi affecté son régime alimentaire. Le Gigantopithèque semblait en effet un peu “difficile” au niveau de la nourriture. Son régime alimentaire limité peut avoir empêché de s’adaptercontrairement aux autres.

Le moment de son extinction est également encore débattu. Beaucoup pensent que l’animal s’est éteint il y a quelque temps. environ 300 000 ans pendant le Pléistocène inférieur à moyen, lorsque d’autres proposent une extinction, il y a environ 100 000 ans. Si tel est le cas, alors le Gigantopithecus aurait pu côtoyer l’Homo Sapiens. Cependant, cette idée n’est pas encore largement acceptée.

Cependant, des parents de ce grand singe, comme l’orang-outan, sont présents dans les forêts d’Asie du Sud-Est, bien qu’en difficulté pour d’autres raisons. Cependant, aujourd’hui, ils bénéficient d’un métabolisme lent. Ces animaux sont ainsi capables de survivre avec peu de nourriture. Moins lourds que leurs ancêtres, ils sont également capables de grimper aux arbres pour se nourrir de fruits autrement inaccessibles.

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