Rivières de diamants dans l’univers

publié le vendredi 02 septembre 2022 à 20h02

Certaines planètes pourraient former des rivières de diamants, selon une étude publiée vendredi, qui a utilisé du plastique vulgaire pour recréer les conditions de leur supposée apparition dans les profondeurs d’Uranus et de Neptune.

Les scientifiques ont supposé que des pressions colossales transformaient l’hydrogène et le carbone en diamants, coulant à des milliers de kilomètres sous la surface gazeuse de ces géantes glacées.

L’étude publiée dans Science Advances suggère que l’ajout d’oxygène au mélange faciliterait cette formation. Les rivières seraient d’un genre très particulier, a expliqué Dominik Kraus, physicien au laboratoire de recherche allemand HZDR et co-auteur de l’étude.

Les diamants se formeraient à partir d’un “liquide chaud et dense”, avant de couler doucement vers le coeur rocheux des planètes, à 10.000 km sous la surface, a-t-il expliqué à l’AFP. Ils s’y étaleraient alors par couches “de centaines de kilomètres ou plus”.

Une équipe de scientifiques du HZDR, de l’université allemande de Rostock ainsi que de l’École polytechnique ont tenté de recréer ces conditions.

Elle a utilisé un simple plastique comme matériau mélangeant les ingrédients nécessaires : du carbone, de l’hydrogène et de l’oxygène. Le même que celui utilisé dans les bouteilles de boissons gazeuses. Elle l’a ensuite soumis au feu d’un puissant laser du laboratoire SLAC de Stanford, aux États-Unis.

“De très, très brefs éclairs de rayons X d’une intensité incroyable” ont observé la formation de nano-diamants, trop petits pour être vus à l’œil nu, a décrit M. Kraus.

L’apport d’oxygène, “présent en grande quantité dans ces planètes”, faciliterait ainsi la formation de diamants, a-t-il expliqué. Les chercheurs pensent que les diamants pourraient être beaucoup plus gros que ceux produits par l’expérience terrestre, peut-être des millions de carats, ajoute un communiqué publié avec l’étude.

Cette découverte ouvre la voie à une nouvelle voie de production de nano-diamants, de plus en plus utiles dans de nombreuses applications, telles que les sondes médicales, la chirurgie non invasive ou l’électronique quantique.

La méthode industrielle de fabrication des nano-diamants consiste à soumettre des matériaux riches en carbone à de très fortes explosions. “La production au laser pourrait offrir une méthode de nano-diamants plus propre et plus facilement contrôlable”, a déclaré Benjamin Ofori-Okai, scientifique au SLAC et co-auteur de l’étude.

Quant à ce qui se passe réellement au cœur de Neptune et Uranus, les planètes les plus éloignées du système solaire, il faudra attendre les futures missions spatiales pour en savoir plus. A ce jour, une seule sonde de la NASA, Voyager 2, a traversé les deux planètes glacées.

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