Des astronomes ont observé une bulle de gaz circulant très rapidement au centre de notre galaxie

Cette observation pourrait aider à comprendre le comportement des trous noirs. Le phénomène serait d’origine magnétique, selon les auteurs de l’étude qui révèle la détection de cette bulle.

Des astronomes ont observé l’apparition fugace d’une bulle de gaz circulant à des vitesses “incroyables” autour du trou noir au centre de notre galaxie, selon une étude scientifique publiée jeudi.

La détection de cette bulle, dont la durée de vie n’excédait pas quelques heures, pourrait fournir des informations sur le comportement des trous noirs. Ces objets astronomiques sont d’autant plus mystérieux qu’ils sont littéralement invisibles, leur force gravitationnelle étant telle que même la lumière ne peut s’en échapper.

Sagittarius A*, le trou noir supermassif qui se cache au cœur de la Voie lactée, se trouve à environ 27 000 années-lumière de la Terre. Il a été détecté grâce au mouvement des étoiles en orbite autour d’elle. La collaboration EHT, réseau mondial de radiotélescopes, a publié en mai dernier la première image de l’anneau de matière qui entoure le trou noir avant d’y être absorbé.

L'image d'un trou noir supermassif au cœur de notre galaxie, diffusée le 12 mai 2022.
L’image d’un trou noir supermassif au cœur de notre galaxie, diffusée le 12 mai 2022. © EHT COLLABORATION

Un signal “très surprenant”

ALMA, l’un de ces radiotélescopes qui se trouve au Chili, a capté un signal “très surprenant” dans les données d’observation du Sagittaire A*, a expliqué à l’AFP l’astrophysicien Maciek Wielgus, de l’Institut allemand Max Planck de radioastronomie.

Quelques minutes avant qu’ALMA ne collecte ces données, le télescope spatial Chandra a détecté “une énorme émission” de rayons X provenant de Sagittarius A*, a-t-il détaillé.

Selon l’étude publiée dans la revue Astronomy and Astrophysics, cette explosion d’énergie, que l’on pense similaire aux tempêtes solaires du Soleil, a envoyé une bulle de gaz voler autour du trou noir à toute vitesse.

Le phénomène observé pendant environ une heure et demie a permis de calculer que la bulle de gaz a fait une orbite complète du trou noir en seulement 70 minutes, et donc à une vitesse équivalente à 30 % de celle de la lumière, qui passe à 300 000 km par seconde. Une vitesse qui “défie l’imagination”, selon Maciek Wielgus.

Un phénomène d’origine magnétique

Le phénomène serait d’origine magnétique, selon une théorie exposée par le scientifique. Le champ magnétique du trou noir est si puissant qu’il empêche une partie de la matière qui circule autour de lui d’être absorbée par celui-ci.

Mais cette accumulation de matière conduit à une “éruption de flux”, qui fait une brèche dans le champ magnétique et libère une bouffée d’énergie, sous la forme d’une bulle de gaz, selon l’astrophysicien.

Les observations de ces champs magnétiques devraient aider à comprendre le fonctionnement des trous noirs. Ils pourraient également indiquer à quelle vitesse ces trous noirs tournent sur eux-mêmes.

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